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Vol. 15. Issue 3.
Pages 133-139 (May - June 2019)
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Vol. 15. Issue 3.
Pages 133-139 (May - June 2019)
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DOI: 10.1016/j.reumae.2017.07.011
Systematic review and meta-analysis of the efficacy and safety of leflunomide and methotrexate in the treatment of rheumatoid arthritis
Revisión sistemática y metaanálisis de la eficacia y la seguridad de leflunomida y metotrexato en el tratamiento de la artritis reumatoide
Roberto Alfaro-Laraa, Hector Fabricio Espinosa-Ortegab, César Alejandro Arce-Salinasc,
Corresponding author

Corresponding author.
, On behalf of the PRECIS study group, all physicians belong to Division of Internal Medicine. Hospital Central Sur de Pemex
a Staff member, Hospital Central Sur Pemex, Mexico
b Assistant professor, Rheumatology consultant, Staff member, Hospital Central Sur Pemex, Mexico
c Professor and chairman, Division of Internal Medicine, Hospital Central Sur Pemex, Mexico
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Table 1. Main characteristics of trials included for meta-analysis.

To assess the efficacy and side effects of methotrexate and leflunomide in patients with rheumatoid arthritis (RA) as the first disease-modifying antirheumatic drug (DMARD).


We performed a systematic review and meta-analysis of clinical studies that included patients who took methotrexate, leflunomide, placebo or another DMARD for RA treatment. A systematic review yielded 1971 articles from databases; once completely reviewed, 73 trials that completed inclusion criteria were selected. In structured workshops for discussion and assessment of each article, 6 could be meta-analyzed for the primary and secondary outcomes: achievement of American College of Rheumatology (ACR) 20 and its core set components; and change of serum C-reactive protein (CRP) levels, Health Assessment Questionnaire Disability Index (HAQ-Di), liver enzyme aspartate transaminase/alanine transaminase ratio, new gastrointestinal (GI) side effects and infections.


A total of 1984 patients were included: 986 took leflunomide and 998 methotrexate. The probability of achieving ACR 20 had an odds ratio (OR) of 0.88 (95% confidence interval [CI] 0.74, 1.06) with a trend toward favoring methotrexate; reduction of the swollen joint count was greater for methotrexate: mean difference=0.82 (95%CI 0.24, 1.39); tender joint count, physician global assessment, HAQ-Di, and serum CRP levels revealed no significant difference between groups. Increased liver enzymes were more frequent in the leflunomide group, OR=0.38 (95%CI 0.27, 0.53), and new GI complaints were more common with methotrexate (OR=1.44; 95%CI 1.17, 1.79). There was no difference in the incidence of non-severe infections.


Leflunomide used as the first DMARD in RA seemed to be as efficacious as methotrexate; only the reduction of swollen joint count was more marked for methotrexate. Leflunomide was linked to a greater increase in liver enzymes, but there were fewer GI complaints.

Rheumatoid arthritis

Evaluar la eficacia y los efectos secundarios del metotrexato o la leflunomida en pacientes con AR como primer fármaco modificador de la enfermedad (FAME).


Se realizó una revisión sistemática y metaanálisis de estudios clínicos que incluyeron a pacientes que tomaron metotrexato, leflunomida, placebo u otro FAME para el tratamiento de la AR. Después de una revisión sistemática, se encontraron 1.971 artículos, una vez revisados completamente, se seleccionaron 73 ensayos que completaron los criterios de inclusión. En talleres estructurados para el debate y la evaluación de cada artículo, 6 pudieron ser metaanalizados para los resultados primarios y secundarios: logro de ACR 20 y sus componentes básicos, así como el cambio de los niveles séricos de PCR, HAQ-DI, enzimas hepáticas AST/ALT, nuevos efectos secundarios gastrointestinales (GI) e infecciones.


Se incluyó a un total de 1.984 pacientes, 986 tomaron leflunomida y 998 metotrexato. La probabilidad de alcanzar ACR 20 reveló una OR 0,88 (IC del 95%: 0,74; 1,06) con una tendencia a favorecer el metotrexato; la reducción del recuento de articulaciones inflamadas fue mayor para metotrexato: diferencia de medias (MD)=0,82 (IC del 95%: 0,24, 1,39); el recuento de articulaciones sensibles, la evaluación global de médicos, el HAQ-DI, y los niveles séricos de PCR no revelaron diferencias entre los grupos. El aumento de las enzimas hepáticas fue más frecuente en el grupo con leflunomida, OR=0,38 (IC del 95%: 0,27, 0,53) y las nuevas quejas GI fueron más frecuentes en el metotrexato, OR=1,44 (IC del 95% 1,17, 1,79). No hubo diferencias en la incidencia de infecciones no graves.


La leflunomida utilizada como el primer FAME en la AR parece ser tan eficaz como el metotrexato; solo la reducción de las articulaciones inflamadas fue mayor para el metotrexato. La leflunomida está relacionada con una mayor elevación de las enzimas hepáticas, pero presenta menos molestias GI.

Palabras clave:
Artritis reumatoide


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